Las causas de los vertidos desde petroleros

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Se calcula que desde 1974 se han producido cerca de 10.000 vertidos de crudo en los oceános desde petroleros. Si bien las grandes catástrofes son las que concentran mayores cantidades de vertidos, son mucho más numerosas las contaminaciones desde barcos provocadas por otras causas. Por otra parte, se calcula que la contaminación desde petroleros no es la más importante que reciben los mares, sino que el 64% del petróleo vertido en el mar llega desde tierra.

  • Labores rutinarias de carga y descarga de los petroleros: en estas operaciones se produce la gran mayor parte de vertidos de petróleo en el mar, aunque individualmente las cantidades son pequeñas y ocurren en puertos. Según datos de la International Tanker Owners Pollution Federation, entre 1974 y el 2002 ocurrieron por esta causa 2772 vertidos inferiores a las 7 toneladas, 301 vertidos de entre 7 y 700 toneladas y 17 vertidos de más de 700 toneladas.
  • Vertidos ilegales en labores de limpieza en alta mar: diferentes organizaciones ecologistas han denunciado reiteradamente la limpieza ilegal de los tanques de los barcos petroleros en alta mar, con vertido de residuos de petróleo y otros hidrocarburos. Según la organización internacional Oceana, dedicada a la investigación y protección de los mares, este tipo de contaminación puede tener anualmente un impacto entre 8 y 25 veces mayor que un accidente como el del Prestige.
  • Hundimientos: es la principal causa de las grandes catástrofes ocurridas en la historia de las mareas negras. Si bien el mal estado de la mar y climatología son, en la mayoría de las ocasiones, causantes del siniestro, organizaciones ecologistas han culpado también a la antigüedad y mal estado de la flota petrolera. Según la organización medioambiental Worlwatch Institute, actualmente hay más de 7.000 petroleros en uso con más de 15 años de antigüedad, todos ellos buques monocasco sin sistemas para evitar el vertido del crudo en caso de siniestro.
  • Incendios y explosiones: en la historia de las mareas negras, iniciada en 1967 con el hundimiento del superpetrolero Torrey Canyon, se han producido 185 mareas negras de más de 700 toneladas debido al incendio o explosión de buques. Especialmente trágico fue el año 1990, cuando se produjeron tres grandes catástrofes en Estados Unidos: el incendio del Cibro Savannah en vertió 32.000 litros de hidrocarburos, el Mega Borg ardió y derramó 20,5 millones de litros y el Júpiter, que transportaba gasolina, también se incendió frente la costa norteamericana de Michigan. En 1991, el petrolero Haven se incendió en las proximidades del puerto de Génova causando un vertido de 144.000 toneladas.
  • Colisiones: un total de 511 colisiones entre barcos han causado vertidos de diferente envergadura desde 1972. El año 1979 ocurrió una de las peores tras el choque entre los superpetroleros Aegean Captain y Atlantic Empress en las inmediaciones de Trinidad y Tobago, con el vertido estimado de unas 280.000 toneladas de crudo.
  • Causas desconocidas: en un elevado número de contaminaciones en los mares provocas por petróleo desde el año 1974 no se han podido determinar las causas, según los datos de la International Tanker Owners Pollution Federation. Así, esta organización ha contabilizado en esta tipología un total de 2424 casos, de los cuales la mayoría –2221- fueron vertidos inferiores a las 7 toneladas.